Astronomía

Analizador destinado a Marte pasa prueba crucial


Por tal razón, Alison Skelley y Richard Mathies se reunieron allí junto a un equipo de expertos de la NASA.

Ambos científicos, de la Universidad de California en Berkeley, sabían que si el Analizador Orgánico de Marte (MOA por sus siglas en inglés) que habían creado podía detectar vida en esa tierra árida e inhóspita, tendría grandes probabilidades de poder encontrar huellas de vida marciana si la hay.

En un lugar que no ha visto una brizna de hierba o un insecto desde hace muchísimo tiempo, y haciendo frente al polvo y a temperaturas extremas, Skelley dirigió 340 pruebas que demostraron que el MOA es capaz de detectar aminoácidos, los bloques de construcción de las proteínas. Más importante aún, ella y Mathies pudieron detectar la "preferencia" de la Tierra hacia los aminoácidos "zurdos" en detrimento de los "diestros". Los zurdos son los únicos que forman proteínas en la Tierra. La diferenciación de homoquiralidad es una prueba crítica que debe hacerse en Marte.

Detector de seres vivos
Alison Skelley toma muestras en el desierto de Atacama (Foto: Richard Mathies/UC Berkeley)
"Consideramos que la medida de homoquiralidad -el predominio de un tipo quiral sobre otro, en este caso, de los aminoácidos zurdos sobre los diestros- sería prueba absoluta de la vida", ha afirmado Mathies, profesor de química en la Universidad de California en Berkeley. "Hemos comprobado en el ambiente más parecido a Marte disponible en la Tierra, que este instrumento es mil veces mejor en detectar biomarcadores que cualquier otro instrumento puesto en Marte antes".

El instrumento ha sido seleccionado para volar a bordo de la ExoMars, de la ESA (la Agencia Espacial Europea), cuyo lanzamiento está programado para el año 2011.


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