Astronomía

Noticias breves de astronáutica


Tras la decepción sufrida por el fracaso en el lanzamiento de su primera vela solar, la Cosmos-1, la Planetary Society está valorando los próximos pasos a seguir. Teniendo en cuenta que están disponibles muchas piezas de recambio, sería teóricamente posible montar un nuevo vehículo, por un precio reducido, antes de finales del año próximo. Lo más probable, sin embargo, es que el despegue se efectúe en un cohete distinto al Volna que falló el 21 de junio. Mientras tanto, la NASA está realizando ensayos de su propia vela solar experimental. Con la ayuda del contratista, la empresa L'Garde, Inc., los ingenieros han estado probando un sistema de despliegue de una vela de 20 metros de diámetro, cuyo diseño incorpora el inflado automático de las pértigas flexibles de soporte. Los ensayos se han efectuado en una cámara se simulación del ambiente espacial (Space Power Facility), en la Plum Brook Station. La vela de la NASA está formada por cuatro cuadrantes triangulares, que adoptan su forma cuando se despliegan y se hinchan los soportes, pensados para dar rigidez al conjunto. Previamente, la vela ha permanecido plegada en un contenedor del tamaño de una maleta. Una vez en el espacio, estas velas pueden aprovechar la presión fotónica de la luz solar, y servir como sistema de propulsión sin combustible. Más información en:

http://www.inspacepropulsion.com

*La Agencia Espacial Europea ha probado con éxito durante 60 segundos su nuevo motor Vinci (M-1), ideado para actuar en una etapa superior del cohete Ariane-5. Se trata de un motor criogénico con capacidad de reencendido, inicialmente dedicado a la etapa ESC-B. Proporcionará un empuje de 18 toneladas. Sin embargo, la agencia y Arianespace decidieron hace poco que la etapa ESC-B no será desarrollada, porque no habrá cargas útiles que la necesiten a medio plazo. Lejos de cancelar el diseño del motor Vinci, los ingenieros continúan con sus pruebas para garantizar que pueda estar disponible en futuras mejoras del lanzador o para otros vehículos europeos. En mayo se efectuó un encendido de 1 segundo. Desde entonces, se ha prolongado la duración de los encendidos, hasta los 60 del pasado 27 de julio. Ahora el motor será desmontado y examinado de forma concienzuda. En septiembre, un segundo motor modificado (M-2) continuará los ensayos, cada vez más largos.

*Los científicos están muy satisfechos de la reciente visita de la sonda Cassini a la luna Encelado de Saturno. Su paso el 14 de julio a unos 173 km de distancia ha permitido obtener imágenes de alta resolución de su superficie. El satélite más brillante y blanco del planeta posee, en base a estas imágenes, una historia geológica compleja e inusual. El paisaje próximo a su polo sur se muestra casi libre de cráteres de impacto, mientras que sí están presentes rocas de hielo del tamaño de casas, fabricadas por los patrones tectónicos de la luna. Todo ello indica que esta región es más joven que el resto, debido probablemente a una actividad que podría estar implicada en la generación del material que forma el anillo de polvo E de Saturno. Encelado, que tiene sólo 500 km de diámetro, posee también una atmósfera débil pero dinámica de vapor de agua. Existe una gran nube de vapor sobre el citado polo sur, y fracturas calientes desde las cuales se evapora el hielo de la superficie. El vulcanismo, actualmente activo, calienta ciertos puntos, reblandeciendo el hielo. Más información en:

http://www.nasa.gov/cassini

*Mientras prosiguen los preparativos para la segunda misión tripulada china, las autoridades del programa espacial han seleccionado un primer grupo de candidatas a astronauta. Hasta 35 mujeres serán entrenadas como tales, y una de ellas podría volar al espacio en 2010. Se trata de jóvenes de entre 17 y 20 años, elegidas de entre 200.000 aspirantes.

*The Spaceship Company es el nombre de la nueva empresa que han puesto en marcha, conjuntamente, Richard Branson y Burt Rutan, responsables de Virgin y Scaled Composites, respectivamente. La citada empresa se ocupará de desarrollar a los dos vehículos que harán realidad las promesas de una línea espacial turística, el SpaceShipTwo (SS2) y el White Knight Two (WK2), sucesores de aquellos que lograron hace unos meses la heroicidad de lanzar el primer vehículo espacial tripulado privado. The Spaceship Company diseñará y construirá (contratando a Scaled Composites) cinco SS2 y dos WK2, los cuales operará Virgin Galactic, la compañía de Branson que desea enviar a miles de turistas al espacio.

*Con el anuncio de su primer cliente, el satélite PAS-11, todo parece indicar que el primer cohete Zenit-3SL preparado para un despegue desde tierra firme lo hará a finales de 2007. Hasta ahora, este vehículo comercial había utilizado siempre, en esta configuración, una plataforma móvil anclada en pleno ecuador, en el océano Pacífico. Sus promotores habían ofrecido el cohete también para vuelos desde tierra, pero hasta la fecha no se había anunciado ninguna misión. El sistema, llamado Land Launch, en contraposición con el actual Sea Launch, utilizará el cosmódromo de Baikonur para lanzar satélites de peso medio. El cohete de tres etapas (Zenit-3SLB) será similar al utilizado hasta ahora. También existe la posibilidad de usar un Zenit-2 (de dos etapas), para órbitas bajas.


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