Astronomía

Límites planetarios


No hace demasiado tiempo que los astrónomos discutieron sobre si Plutón debía seguir siendo considerado un planeta, comparándolo con otros de nuestro Sistema Solar. Algunos científicos pensaban que sólo se trata del mayor integrante del llamado cinturón de Kuiper, un grupo de planetoides más o menos grandes que pertenecen a los restos que dieron lugar a la formación de nuestro sistema planetario.

Sin embargo, el reciente descubrimiento, que afirma que estamos ante un nuevo objeto incluso mayor que Plutón, obliga a replantear la cuestión. Si Plutón es un planeta, el recién llegado también debe serlo, y si no lo es, entonces deberemos poner límites a partir de los cuales un cuerpo debería dejar de ser considerado como tal.

Mientras, la corriente principal de investigadores, y hasta que no se decida lo contrario, cree que es hora de rescribir los libros de consulta, porque estaríamos ante el décimo planeta oficial del Sistema Solar.

Fue descubierto por varios especialistas encabezados por Mike Brown, del California Institute of Technology, utilizando el Samuel Oschin Telescope, del observatorio del Monte Palomar.

El de momento bautizado 2003UB31 se halla actualmente a 97 unidades astronómicas del Sol (1 UA es la distancia media entre nuestra estrella y la Tierra). Como su nombre indica, fue encontrado y catalogado en 2003. Se trata del más lejano del Sistema Solar conocido, y el tercero más brillante del cinturón de Kuiper. Su órbita le acerca periódicamente, de modo que acabará siendo visible por telescopios terrestres de menor tamaño durante los próximos seis meses.

Décimo planeta
Visión artística del objeto 2003UB31 (Foto: NASA/JPL-Caltech)
El propio Brown, y Chad Trujillo, del Gemini Observatory, y David Rabinowitz, de la Yale University, lo fotografiaron el 31 de octubre de 2003. Su lejanía impidió su clasificación exacta, debido a su lento movimiento de traslación. La acumulación de más datos hasta enero ha permitido definir sus características y posición.

No se sabe su tamaño exacto, pero aunque reflejara la totalidad de la luz que recibe, aún sería tan grande como Plutón; los astrónomos creen que al menos será una vez y media mayor. Como no ha podido ser detectado por el telescopio espacial Spitzer, especializado en cuerpos lejanos, su diámetro tendrá menos de 3.200 km.

El descubrimiento del décimo planeta del Sistema Solar, en todo caso, es un logro notable que nos habla sobre lo desconocido que es aún el sistema planetario exterior. El nombre del nuevo cuerpo deberá ser aprobado por la unión astronómica internacional.


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