Astronomía

Noticias breves de Astronáutica


(NC&T) *Alemania se ha unido oficialmente a la fase de preparación del programa Aurora de la Agencia Espacial Europea. Es el país número 12 que confirma su participación en la iniciativa, que busca explorar Marte y la Luna con medios automáticos y humanos. Recientemente, Francia, Suiza y Canadá habían anunciado que aumentarían sus aportaciones al programa. Otros países que participan son Austria, Bélgica, Canadá, Italia, Holanda, Portugal, España, Suecia y el Reino Unido. La primera misión, no tripulada, será la ExoMars (2011), compuesta por una sonda de aterrizaje y un vehículo móvil que explorarán la superficie marciana en busca de vida.

*La exitosa sonda Deep Impact realizó el 20 de julio una maniobra de ajuste que permitirá su paso cercano a la Tierra en diciembre de 2007. Aunque aún no se sabe si el vehículo participará en alguna otra misión de observación de cometas, después de su visita al Tempel 1, con esta corrección de trayectoria la NASA asegura que pueda hacerlo en un hipotético futuro. La sonda permanecerá cerca de los planetas interiores, facilitándose la comunicación con sus sistemas. No hay dinero para extender su misión, pero la agencia aceptará propuestas sobre posibles destinos de la Deep Impact en el marco de la próxima selección de ideas del programa Discovery. Así, compitiendo con otras misiones aún por construir, la Deep Impact podría ser elegida para una indefinida investigación de bajo coste.

*La agencia japonesa JAXA anuncia el buen estado general de su nuevo satélite de investigaciones astronómicas, el Suzaku (Astro-E2). Lanzado el 10 de julio, el vehículo realizó su última maniobra de ajuste orbital el 21 de julio. Al elevar su perigeo (mínima distancia al planeta), se halla ahora en una órbita circular, a unos 570 km. A mediados de agosto, iniciará sus observaciones astronómicas, después de un breve período de comprobación de subsistemas e instrumentos.

*El satélite Cryosat, de la Agencia Espacial Europea, ha finalizado el período de pruebas mecánicas y será muy pronto enviado al cosmódromo de Plesetsk, desde donde será lanzado al espacio a bordo de un cohete Rockot a finales de septiembre. El Cryosat, propuesto hace seis años, se dedicará al estudio y vigilancia de los cambios que se producen en el grosor de las capas de hielo polar y en los icebergs. La misión durará tres años, suficiente para averiguar a qué ritmo podría estar disminuyendo la capa de hielo en la Tierra debido a los efectos del calentamiento global.

*"Viviendo en la Estación Espacial Internacional" es una muestra de carácter científico y didáctico cuyo argumento principal se centra en cómo cerca de una veintena de países, entre ellos España, trabajan en equipo para ensamblar en la órbita terrestre el mayor complejo espacial de la Historia. En la exposición colaborarán la Administración Nacional para la Aeronáutica y el Espacio (NASA), las Agencias Espaciales Europea (ESA), Canadiense (CSA) y Japonesa (JAXA), así como las compañías SENER Ingeniería y Sistemas y Ecliptic Enterprises. La muestra permanecerá abierta al público del 20 de noviembre al 5 de diciembre de 2005, en la sala de exposiciones Aulario "La Bomba", en Cádiz, y en el marco del proyecto del primer museo español del espacio.

*Las previsiones presupuestarias han obligado a la NASA a cancelar una de las misiones marcianas previstas para dentro de unos años. El Mars Telecommunications Orbiter, un vehículo orbitador que habría actuado como enlace avanzado de comunicaciones entre las sondas marcianas y la Tierra, sustituyendo en esta labor al Mars Reconnaissance Orbiter (cuyo lanzamiento está previsto para agosto), debía ensayar un sistema láser aún no totalmente probado, con el objetivo de aumentar el caudal de información que será transmitida. Pero a diferencia del MRO, el MTO no debía tener objetivos científicos, de modo que, ante la disyuntiva presupuestaria, la NASA ha decidido prescindir de él y proteger otras misiones más importantes. A pesar de todo, el Mars Science Laboratory (MSL), un robot móvil de gran capacidad previsto para 2009, será seguramente retrasado hasta 2011 ó 2013. El MTO habría costado unos 500 millones de dólares. Su ausencia, por supuesto, aumenta la importancia del MRO, cuyo despegue el 10 de agosto se ha vuelto fundamental. Cuando finalice su misión científica, se convertirá en el sistema principal de transmisión de datos, y probablemente en el único vehículo disponible para ello cuando el MSL alcance Marte a principios de la próxima década.

*Las negociaciones alrededor de los presupuestos de la NASA para el próximo año parecen indicar un apoyo político indiscutible hacia la propuesta de la Casa Blanca de regresar a la Luna y volar hacia Marte. Tanto es así que los congresistas han propuesto aumentar la dotación de la NASA en 1.300 millones de dólares más de lo solicitado por Bush para los dos próximos años, evitando así que la reorientación del programa espacial haga sufrir demasiado otras áreas como la aeronáutica o la ciencia. Es decir, los legisladores apoyan la iniciativa, pero no a costa de otras misiones como las citadas. La propuesta, sin embargo, aún debe ser votada por el Senado. En esencia, de lo que se trata es de no centralizar demasiado las actividades de la NASA en una sola cosa (Luna-Marte), porque si su alto coste reclamara recortes futuros, e incluso su cancelación, a la agencia no le quedaría casi nada para hacer.

*Mientras, la NASA sigue buscando avances en las tecnologías que hagan posible un retorno más seguro a la Luna. La agencia ha organizado otra competición en forma de premio de 250.000 dólares por la que, en noviembre de 2006, diversos equipos ensayarán sus propuestas de guantes de nueva generación para astronautas. El Astronaut Glove Challenge será otorgado al equipo que diseñe y fabrique el guante con mejor rendimiento dentro de los parámetros de la competición. El objetivo principal, si es posible, es reducir la fatiga que sufren los astronautas al utilizar sus guantes durante las actividades extravehiculares. Así, se medirán las fuerzas necesarias para mover los dedos y el pulgar. A menor fuerza necesaria, más puntos serán concedidos. Además, se ensayará su uso sin presurización y se someterá a los guantes a pruebas para averiguar cuál soporta mayores presiones internas sin romperse.

*El informe sobre el lanzamiento fallido de la vela solar Cosmos-1, emitido por expertos y fabricantes del cohete Volna, indica que la degradación de la turbobomba del motor de la primera fase provocó el apagado prematuro de éste a los 82,86 segundos del vuelo (debía funcionar durante 100 segundos). Los analistas indican además que la primera y la segunda etapa no se llegaron a separar, por lo que el satélite no pudo usar su sistema de propulsión ni separarse de la etapa superior. El sistema de control del cohete abortó la misión a los 160 segundos del lanzamiento. A pesar de todo, los responsables del programa, en la Planetary Society, no están nada contentos con las explicaciones, ya que no aportan la telemetría que justifique que no hubo separación entre la primera y la segunda etapas. La asociación sigue pensando que se recibió brevemente telemetría de la Cosmos-1 desde la estación portátil de Kamchatka, lo que indicaría que sí se habría separado y encendido su propio motor. Se ha descartado que otras señales procedentes de otras estaciones repartidas por la superficie terrestre correspondieran a la Cosmos-1, pero la telemetría captada por la estación de Kamchatka parece consistente con ello. La Planetary Society piensa ahora que ha habido una clara falta de comunicación entre los equipos del lanzador y del proyecto, que ha perjudicado a la misión.


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