Astronomía

Evolución del polvo estelar


(NC&T) Angela Speck, investigadora y profesora de astrofísica en la Universidad de Missouri-Columbia, ha indagado sobre el polvo estelar desde hace años, y en este estudio valora así su papel en el engranaje cósmico: "Conocer en detalle la naturaleza del material que es devuelto al espacio por estrellas agonizantes es esencial para nuestra comprensión de la química galáctica, y de la formación de las estrellas, planetas y el cosmos en su conjunto. Siempre supimos que este proceso tenía lugar; ahora estamos dando un gran paso hacia la comprensión de cómo funciona".

Estrellas como el Sol, acaban por agotar el hidrógeno de sus centros y se convierten en estrellas gigantes rojas y de la rama gigante asintótica (AGB) del diagrama de Hertzsprung-Russell. Las estrellas AGB son muy luminosas, aproximadamente 3.000 veces más que el Sol, pero sólo la mitad de calientes que éste (temperaturas superficiales de 2.500 - 3.000 grados Celsius frente a los 6.000 del Sol). Estas estrellas son inestables y pulsan. Las pulsaciones causan que parte del gas de estas atmósferas estelares se pierda hacia el espacio exterior circundante. A medida que este gas caliente se aleja de la estrella, se enfría y forma granos de polvo. El material que fluye de las capas exteriores de la estrella y forma granos de polvo viaja en el espacio interestelar y se incorpora a grandes nubes de polvo que finalmente colapsarán para formar nuevas estrellas y sistemas planetarios.

Las estrellas AGB en las que la abundancia de átomos de carbono excede a la de átomos de oxígeno, son conocidas como estrellas de carbono. Un tipo de polvo que se sabe es formado en las capas alrededor de estrellas de carbono, es el carburo de silicio (SiC). El SiC ha sido encontrado en meteoritos, y se cree que muchos de estos granos se han formado alrededor de estrellas de carbono.

Los resultados del estudio de estos granos presolares, meteoríticos, de SiC, sugieren que la naturaleza del SiC que se forma en las emisiones procedentes de estrellas de carbono cambia a medida que la estrella evoluciona. La estrella al principio produce granos relativamente grandes. Con el paso del tiempo, los granos formados se hacen más pequeños a medida que la estrella muere.

"Este hallazgo es del todo opuesto a lo que se tenía por cierto", resalta Speck. "A medida que el gas emitido se vuelve más denso, los granos se hacen más pequeños".


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