Astronomía

Noticias breves de astronáutica


(NC&T) *El pasado 12 de julio, la NASA autorizaba dos contratos de 28 millones de dólares cada uno para sendos estudios de ocho meses en relación al futuro vehículo CEV (Crew Exploration Vehicle), el próximo sistema tripulado estadounidense. Durante ese tiempo, la compañía Lockheed Martin y el consorcio formado por Northrop Grumman y Boeing aportarán la información que la agencia espacial necesitará en julio de 2006 para realizar una revisión completa de ingeniería del programa. Las citadas empresas continuarán aumentando el detalle de sus correspondientes propuestas, de manera que la NASA pueda decidir qué vía seguir en el desarrollo del CEV. Existe la intención de seleccionar al contratista principal del vehículo a principios de 2006, dos años antes de la fecha prevista originalmente. La NASA quiere reducir el tiempo entre la retirada de la lanzadera (2010) y la entrada en servicio del CEV. Este último transportará hasta seis tripulantes hasta la órbita baja (la estación internacional), y también podrá dirigirse hacia la Luna (a partir de 2015).

*El primer satélite construido y diseñado por estudiantes europeos, el SSETI Express, ya se encuentra en ruta hacia el cosmódromo de Plesetsk, desde donde será lanzado al espacio el próximo 25 de agosto. Un cohete Kosmos-3M lo colocará en una órbita heliosincrónica. El vehículo ha sido diseñado y fabricado en 18 meses, gracias a los esfuerzos de 15 equipos de estudiantes de 10 universidades de 9 países. Se trata de un satélite pequeño, de unos 62 kg de peso, que además incluye tres picosatélites de 1 kg de peso cada uno. El objetivo de la iniciativa es educativo, aportar experiencia real a los estudiantes en un proyecto espacial, pero también se conseguirán réditos científicos, ya que además de soltar a sus pasajeros, el SSETI Express tomará fotografías de la superficie terrestre y actuará como repetidor para la comunidad de radioaficionados. Sus sistemas también serán chequeados repetidamente para hacer posible un futuro satélite más sofisticado, el llamado ESEO (European Student Earth Orbiter), cuyo lanzamiento está previsto para 2008. Pero la ambición de los estudiantes europeos no termina aquí: ya existen planes para un European Student Moon Orbiter, un satélite lunar que volará entre 2010 y 2012.

*La compañía Spacehab, constructora de los módulos del mismo nombre utilizados a bordo de los transbordadores espaciales, prepara el desarrollo de un sistema comercial llamado Apex. Sus funcionalidades serán diversas, entre ellas llevar suministros a la estación espacial internacional, actuar como laboratorio no tripulado orbital, etc. Será reutilizable y permitirá el envío de los resultados a la Tierra.

*La constelación científica europea Cluster ha alcanzado su quinto aniversario en órbita. Los cuatro satélites que la forman, además, han alcanzado actualmente las mayores distancias entre ellos, lo que facilita el estudio de la magnetosfera terrestre en tres dimensiones. La distribución ha sido el resultado de una serie de complejas maniobras, durante las cuales tres de los satélites se han situado a unos 10.000 km de distancia entre sí, y el cuarto a unos 1.000 km del tercero. Han sido necesarios dos meses de modificaciones orbitales, dirigidas del 26 de mayo al 14 de julio por el centro de control ESOC, en Alemania. La constelación ha variado con anterioridad las distancias entre sus componentes, pero no su distribución relativa. De este modo ha sido posible examinar la magnetosfera a diferentes escalas. En este caso, sin embargo, se ha introducido una asimetría para lograr mediciones simultáneas a escala media y grande.

*La sonda Cassini sigue operando normalmente alrededor de Saturno. Para preparar la nueva secuencia de encuentros con las lunas del planeta, el vehículo ha iniciado otra ronda de ajustes orbitales (OTM 25 a 28). La maniobra OTM-25 fue llevada a cabo el 8 de julio, para preparar un paso cercano respecto a Encelado, el cual se produjo el 15 de julio, a unos 175 km de distancia.


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