Astronomía

Sistemas "solares" sin estrella


El Telescopio Espacial Spitzer de la NASA ha localizado un disco polvoriento de material de construcción de planetas alrededor de una "estrella fracasada" o enana marrón, de masa extraordinariamente baja. La enana en cuestión, llamada OTS 44, posee sólo 15 veces la masa de Júpiter. Previamente, la enana marrón más pequeña conocida albergando un disco de formación planetaria era de 25 a 30 veces más masiva que Júpiter.

El hallazgo ayudará a los astrónomos a entender mejor cómo y dónde se forman planetas, incluso los rocosos parecidos al nuestro.

"Puede haber todo un colectivo de sistemas solares en miniatura allí fuera, compuestos por planetas orbitando alrededor de enanas marrones", afirma el Dr. Kevin Luhman, autor principal del nuevo estudio del Centro Smithsoniano de Astrofísica de Harvard (CSAH), Cambridge, Massachussets. El hallazgo lleva a toda suerte de preguntas, como por ejemplo: ¿Podría existir vida en tales planetas? o ¿Cómo llamar a un planeta que gira alrededor de un cuerpo del tamaño de un planeta; luna o planeta?

Las enanas marrones son algo así como las "fuera de lugar" en el mundo de la astronomía. Estos mundos gaseosos han sido llamados estrellas fracasadas y superplanetas. Igual que a los planetas, les falta la masa suficiente para encenderse y producir luz como estrellas. Ocupando el lugar de estrellas, se encuentran a menudo solos en el espacio, sin cuerpo alrededor del cual orbitar.

En este caso, los astrónomos han visto los ingredientes para la formación planetaria alrededor de una enana marrón próxima a la frontera entre estrellas y planetas. "Esto plantea la fascinante posibilidad de que exista una formación planetaria alrededor de objetos que poseen masas planetarias por ellos mismos", recalca el Dr. Giovanni Fazio, astrónomo del CSAH y coautor del estudio.

Los resultados del estudio han sido presentados en la Reunión sobre Detección y Formación Planetaria en el Centro Aspen de Física, Colorado, y en la revista Astrophysical Journal Letters.

Sistemas planetarios
Un mini sistema solar en formación (Foto: NASA/JPL-Caltech/T. Pyle (SSC))
Los discos de formación, o protoplanetas, son los precursores de los planetas. Los astrónomos especulan con que el disco que rodea a OTS 44 tiene bastante masa como para formar un pequeño planeta gaseoso y unos cuantos terrestres rocosos. Esto plantea la pregunta: ¿Podría un planeta habitable terrestre sostener vida alrededor de una enana marrón?

Si la vida existiese en este sistema, tendría que ajustarse constantemente a las menguadas temperaturas de una enana marrón. Para que el agua líquida estuviese presente, el planeta tendría que estar mucho más cerca de la estrella central de lo que lo está la Tierra respecto a nuestro Sol.

Las enanas marrones son raras y difíciles de estudiar debido a su luz débil. Aunque los astrónomos informaron recientemente sobre lo que podría ser la primera imagen de un planeta alrededor de una enana marrón llamada 2M1207, poco se sabe sobre los procesos de formación de planetas alrededor de estas extrañas esferas gaseosas. Y se conoce aún menos acerca de las enanas marrones de baja masa, de las que se ha detectado sólo un puñado.

OTS 44 fue descubierta hace unos seis meses por Luhman y sus colegas usando el Observatorio Gemini en Chile. Se halla a 500 años-luz de distancia en la constelación del Camaleón. Más tarde, el equipo utilizó los ojos sensibles en el infrarrojo del Spitzer para ver la luz mortecina del disco polvoriento de OTS 44. Estas observaciones se prolongaron sólo 20 segundos. Búsquedas más largas con el Spitzer podrían revelar discos alrededor de enanas marrones con masas inferiores a 10 veces la de Júpiter.

Otros autores en este estudio han sido la Dra. Paola D'Alessia de la Universidad Nacional Autónoma de México, y los Dres. Nuria Calvet, Lori Allen, Lee Hartmann, Thomas Megeath y Philip Myers del CSAH.


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