Arqueología

El origen de un enigmático yacimiento de huesos fósiles


(NC&T) El yacimiento de huesos fósiles de la colina Sharktooth (nombre que significa "diente de tiburón") está expuesto sobre aproximadamente 100 kilómetros cuadrados de terreno, ubicados en el extremo sur del Valle Central de California. Es una de las concentraciones más grandes de vertebrados fósiles marinos del mundo entero, conteniendo un promedio de 200 fósiles por metro cuadrado, e incluyendo los restos óseos de ballenas, focas, tortugas marinas, tiburones y mamíferos terrestres. Su nombre deriva del de la colina cercana del mismo nombre.

¿Qué dio origen a esta colección de millones de fósiles en una capa de tan sólo entre 10 y 50 centímetros de sedimentos? Esta pregunta ha desconcertado a los científicos desde el descubrimiento del yacimiento de huesos fósiles en la década de 1850.

Los científicos han propuesto dos clases de explicaciones para esta inusual acumulación de fósiles. Un grupo de ideas sugiere un incidente catastrófico, como una erupción volcánica. Otro tipo de explicaciones se decanta por la idea de que el yacimiento de huesos simplemente se formó durante un período largo de tiempo.

Nick Pyenson (del departamento de zoología de la Universidad de la Columbia Británica) y sus colegas, llevaron a cabo sobre el yacimiento óseo, sus especímenes fósiles y los datos geológicos circundantes, las labores que en paleontología equivaldrían a las investigaciones policiales sobre la escena de un crimen.

Las evidencias que han reunido en sus pesquisas sugieren que el yacimiento óseo se formó durante un espacio de tiempo de 700.000 años, hace aproximadamente 15 millones de años.

El yacimiento se formó durante el Mioceno medio, lo que coincide con un prolongado período de temperaturas globales excepcionalmente cálidas. Los cambios asociados en los niveles del mar tuvieron un papel importante en la formación del yacimiento de huesos fósiles de la colina Sharktooth, lo que explica la gran abundancia de los mismos y la extensión de terreno que ocupan.





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