Arqueología

Una caída del oxígeno detuvo la primera colonización terrestre por criaturas marinas


(NC&T) La pausa misteriosa en la colonización vertebrada de la tierra es conocida como "Vacío de Romer", en referencia al paleontólogo Alfred Romer, de la Universidad de Yale, que fue el primero en reconocerlo. Pero, en general, el término se ha venido aplicando sólo a los anfibios predecesores de los dinosaurios, y no ha existido una idea clara de por qué se produjo ese vacío.

Ahora, un equipo de científicos dirigido por el paleontólogo Peter Ward de la Universidad de Washington, ha encontrado un vacío similar, durante el mismo periodo, en la historia de los artrópodos no marinos, principalmente insectos y arañas. Los investigadores han llegado a la conclusión de que una brusca caída en el contenido de oxígeno de la atmósfera es responsable de ello.

Estos dos grupos actuaron exactamente del mismo modo. Proliferaron, desaparecieron, y volvieron a surgir para esta vez quedarse y multiplicarse con rapidez.

El oxígeno en la atmósfera aumentó mucho al final del periodo Silúrico hace unos 415 millones de años, alcanzando un nivel de aproximadamente el 22 por ciento de la composición atmosférica, similar al actual volumen de oxígeno. Pero 55 millones de años más tarde, los niveles de oxígeno atmosférico cayeron a un 10-13 por ciento. El nivel permaneció bajo durante 30 millones de años más, durante los cuales se produjo el Vacío de Romer, y entonces se disparó de nuevo. Con ello, los vertebrados y artrópodos reanudaron su migración desde el mar hacia la tierra.

En la primera oleada de colonización, los pulmones de los animales no podían ser muy buenos, y cuando el nivel de oxígeno bajó, esto tuvo que resultar un enorme obstáculo para los vertebrados que empezaban a abandonar el agua.

En este estudio que confirma la existencia del Vacío de Romer, han colaborado también Conrad Labandeira del Museo Nacional de Historia Natural y la Universidad de Maryland, Michel Lurin de la Universidad de París y Robert Berner de Universidad de Yale.


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