Arqueología

Teorías sobre el origen de las serpientes encienden un debate venenoso


(NC&T) El Dr. Michael Caldwell, profesor en el departamento de Ciencias Biológicas y en el de Ciencias Atmosféricas y Terrestres, en la Universidad de Alberta, es un paleontólogo especializado en vertebrados, que está en el centro de un fuerte debate.

Su investigación examina la historia evolutiva de miles de especies de lagartos y serpientes extintas o vivas, en un esfuerzo para determinar cómo han cambiado durante los años, cómo están relacionadas las distintas especies, y cuáles son los grupos más primitivos.

Aunque se ha creído durante mucho tiempo que los iguánidos (un grupo de lagartos de lengua pegajosa entre los que figuran la iguana y el camaleón) estaban en la raíz del árbol evolutivo del que descendieron después las especies de serpientes y lagartos, la investigación de Caldwell sugiere la conveniencia de reexaminar esta premisa. En concreto, parece que un grupo extinto de lagartos marinos puede relacionarse estrechamente con las serpientes. Si éste fuera el caso, podría ser necesario reescribir por completo las teorías acerca de las relaciones entre las serpientes y los lagartos, teorías que han pasado años sin ser cuestionadas.

Aunque este "choque" de puntos de vista a veces genera algunos debates ardientes con otros paleontólogos, Caldwell dice que está más que deseoso de someter su trabajo al escrutinio de otros especialistas en su campo. Sin embargo, la controversia está alcanzando "niveles venenosos". Él describe algunos de los debates generados por su trabajo como "malos, sucios, excesivamente polémicos y retóricos, y de escaso interés".

Origen de las serpientes
El Dr. Michael Caldwell. (Foto: University of Alberta)
Su investigación involucra intensos trabajos de campo por numerosos lugares del mundo (por ejemplo, no hace mucho regresó de la parte sur de Inglaterra y Portugal). Él y sus colaboradores recopilan y examinan muestras fósiles que datan de unos 150 millones de años atrás, y realizan el trabajo de laboratorio que incluye el cuidadoso análisis descriptivo del contenido fósil usando herramientas tales como la tomografía tridimensional computerizada, la cual les permite, por ejemplo, manipular las imágenes del interior del cráneo fosilizado de un lagarto.

Caldwell está reuniendo las piezas de un rompecabezas paleontológico enorme. No es un trabajo pequeño, considerando que hay en el mundo más especies de serpientes y lagartos vivos que de mamíferos. Por no hablar de los grandes cambios evolutivos acaecidos en las serpientes durante su historia. "La lista de cambios es interminable", dice Caldwell. "Les han desaparecido los oídos externos, ya no tienen párpados, han perdido casi por completo un pulmón, 200 vértebras han sido agregadas a sus cuerpos, y han perdido completamente toda evidencia de sus miembros".

Además de los cambios que Caldwell ha observado entre las variedades vivas y extinguidas de serpientes y lagartos, hay también diferencias notables entre muchas especies actuales: entre las serpientes vivientes hay ciertos grupos que son claramente más primitivos que otros.


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