Arqueología

Golpe a las teorías sobre el orígen de los dinosaurios

(NC&T) En efecto, el esqueleto fosilizado del Revueltosaurus callender, un pariente pequeño del cocodrilo, desenterrado en el Parque Nacional "Petrified Forest" en Arizona, altera creencias muy arraigadas sobre cómo y dónde surgieron los dinosaurios, hace más de 210 millones de años, al final del Período Triásico.

El animal, una de las muchas criaturas del Triásico tardío, conocido sólo a través de sus dientes, era considerado como un antepasado de los dinosaurios ornitisquios herbívoros como el Stegosaurus y el Triceratops, que deambularon por el mundo millones de años más tarde en los períodos Jurásico y Cretácico.

El hecho de que este presunto dinosaurio, Revueltosaurus callenderi, sea en cambio un antepasado del cocodrilo, pone en duda la identidad de otros supuestos ancestros de dinosaurios conocidos sólo a través de sus dientes, que incluyen a todos los ornitisquios del Triásico tardío fuera de América del Sur.

"Dado que los dientes se parecen a los que conocemos de los ornitisquios herbívoros, los estudiosos los asignaron a los dinosaurios", explica el investigador Randall Irmis, estudiante graduado en el Departamento de Biología y en el Museo de Paleontología de la Universidad de California, Berkeley. "Creemos haber demostrado que no puedes confiar en la dentición para determinar qué es un dinosaurio temprano, lo que arroja dudas sobre todos los ornitisquios del Triásico en Norteamérica".

Esto sugiere que los ornitisquios herbívoros y los terópodos carnívoros, como el Tyrannosaurus rex, no evolucionaron juntos en el Triásico tardío como pensaron los paleontólogos. Más bien, los terópodos estaban bien establecidos por el mundo antes de que los ornitisquios se extendieran a Norteamérica, Europa y África al final del Triásico, quizás desde sus posibles orígenes en América del Sur.

Teorías orígen dinosaurios
El árbol evolutivo de los dinosaurios y cocodrilos. (Foto: Randall Irmis / Andrew Lee / Nick Pyenson)
Los dinosaurios se dividen en dos grupos principales, los ornitisquios y los saurisquios. Ambos, sobre la base de hallazgos fósiles, parecían haber surgido en el Triásico tardío, hace entre 225 y 200 millones de años. Se pensaba que los ornitisquios tempranos habían evolucionado hacia animales tales como el estegosaurio del Jurásico y los dinosaurios con pico de pato del Cretácico, mientras que los saurisquios se habían bifurcado en los sauropodomorfos -los grandes herbívoros de cuello largo como el Brachiosaurus- y los terópodos carnívoros, como el T. rex. Sólo los terópodos subsisten en el presente como aves.

Si, como el equipo concluye, los primeros ornitisquios fuera de América del Sur no aparecieron sino hasta 25 millones de años más tarde que lo que se pensaba, el cuadro de la evolución del dinosaurio cambia radicalmente.

El "Revueltosaurus" es un descubrimiento relativamente reciente, habiendo recibido su nombre en 1989 a partir de dientes encontrados en Revuelto Creek, Nuevo México, por Adrian Hunt.

El esqueleto entero de un Revueltosaurus recientemente descubierto deja claro que los dientes no son de un dinosaurio herbívoro, sino de un antepasado de cocodrilo, herbívoro o quizás omnívoro, con una vida principalmente terrestre en las mesetas del Triásico tardío.

Este hallazgo es también de gran importancia para el registro de los cocodrilos, pues desvela un grupo de cocodrilos posiblemente herbívoros jamás antes conocido. La evolución convergente de los dientes es lo que hace que parezcan dinosaurios herbívoros. Eso es lo único similar en todo el esqueleto. No hay otros caracteres de dinosaurio en parte alguna del animal.


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